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LAS ANTIGUAS CATACUMBAS DE PIEDRA

 

Las Catacumbas son antiguos cementerios de piedra subterráneos utilizados durante algún tiempo por las comunidades cristianas y hebreas, sobre todo en Roma. Las catacumbas cristianas, las más numerosas, tuvieron sus comienzos en el siglo segundo y se fueron ampliando hasta la primera mitad del siglo quinto.

En su origen eran solamente lugar de sepultura. Los cristianos se reunían en ellas para celebrar los ritos de los funerales y los aniversarios de los mártires y de los difuntos.

Catacumbas subterráneas de piedra situadas en Roma.

Las catacumbas sirvieron durante las persecuciones y en casos excepcionales, como refugio momentáneo para la celebración de la Eucaristía. Terminadas las persecuciones, las catacumbas se convirtieron, sobre todo en tiempo del papa San Dámaso I ( 366-384), en verdaderos santuarios de los mártires, centros de devoción y de peregrinación desde todas las partes del imperio romano.

En aquel tiempo también existían los cementerios al aire libre en Roma, pero los cristianos, por diferentes razones, prefirieron los cementerios de piedra subterráneos. Los cristianos rechazaban la costumbre pagana de la incineración de los cuerpos. Siguiendo el ejemplo de la sepultura de Jesús, preferían la inhumación, por un sentido de respeto hacia el cuerpo destinado un día a la resurrección de los muertos.

Fresco sobre piedra de la Catacumba de Santa Priscila, en Roma, del comienzo del tercer siglo d.C.

Este sentimiento de los cristianos creó un problema de espacio, problema que influyó poderosamente en la ampliación de las catacumbas. Si se hubiesen utilizado solamente cementerios al aire libre, el espacio disponible se habría agotado rápidamente. Las catacumbas resolvieron este problema de una manera económica, práctica y segura. Como los primeros cristianos eran en su mayoría pobres, esta forma de sepultura fue decisiva.

Tumbas de familia, llamadas cubículos de los Sacramentos, importantes especialmente por los frescos sobre sus paredes de piedra.

Existieron más motivos que llevaron a la elección de las excavaciones subterráneas. Los cristianos vivían de un modo muy fuerte el sentido de la comunidad y deseaban encontrarse juntos en el "sueño de la muerte". Además, estos lugares apartados permitían, especialmente durante las persecuciones, reuniones comunitarias reservadas y discretas y un uso libre de los símbolos cristianos.

De acuerdo con la ley romana, la cual prohibía la sepultura de los difuntos dentro de los muros de la ciudad, todas las catacumbas están situadas a lo largo de las grandes vías consulares y, normalmente, en las zonas de los suburbios de aquel tiempo.

La Cripta Papal. Es el lugar más sagrado e importante de las catacumbas de Roma. Se le llama el "pequeño Vaticano", porque en él se enterró a 9 papas y, probablemente, a 8 dignatarios de la Iglesia del s. III.

Actualmente y desde hace ya muchos siglos, los cementerios son totalmente distintos a estas catacumbas. Son espacios abiertos y las tumbas se encuentran a ras del suelo o en vertical en grupos de nichos de piedra colocados unos encima de otros.

Cada nicho tiene su propia lápida de piedra o mármol con el nombre y la fecha de la persona fallecida o el nombre de la familia inscrito en la piedra. Estas lápidas pueden ser de formas y tamaños muy distintos y con acabados de piedra muy variados. Pueden ir acompañados de fotografías o cualquier otro detalle que se desee añadir.

 

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